Oficina CEER
 26-09-2011
HARPS DETETA 50 NOVOS EXOPLANETAS

Nuno Cardoso Santos, investigador do Centro de Astrofísica da Universidade do Porto (CAUP) e Dep. de Física e Astronomia da Faculdade de Ciências da U.Porto, participou, com uma equipa internacional de astrónomos, nesta descobrerta que incluiu uma super terra na zona de habitabilidade. São designados por super terras todos os exoplanetas com massas compreendidas entre uma e dez vezes a massa da Terra. A zona de habitabilidade é a estreita região em torno da estrela, com as condições necessárias para que possa existir água líquida à superfície de um planeta.

A equipa anunciou a descoberta de 50 novos exoplanetas. Entre eles encontram-se 16 novas super terras, uma das quais na zona de habitabilidade da sua estrela. A descoberta só foi possível graças ao espectrógrafo HARPS (ESO, La Silla), que desde que começou a sua pesquisa, há oito anos, detetou mais de 150 exoplanetas. Cerca de dois terços de todos os planetas com massa inferior à de Neptuno foram detetados por este instrumento. O HARPS é um espectrógrafo de alta-precisão situado no observatório do ESO em La Silla (Chile). Deteta variações de velocidade até um mínimo de 4 km/h (ou aproximadamente a velocidade de uma pessoa a caminhar).

De acordo com Nuno Cardoso Santos Estas descobertas mostram que estamos no bom caminho. O HARPS já superou todas as expectativas e é o instrumento com mais deteções de super terras. Isto promete um futuro risonho e cheio de sucesso para o seu sucessor, o ESPRESSO. O ESPRESSO (Echelle SPectrogaph for Rocky Exoplanet and Stable Spectroscopic Observations) será um espectrógrafo de alta resolução que irá detetar planetas parecidos com a Terra, capazes de suportar vida. Será capaz de detetar variações de velocidade de cerca de 0,3 km/h (ou a velocidade máxima de uma tartaruga das Galápagos a caminhar). Este espectrógrafo está a ser desenvolvido por um consórcio que envolve Portugal, Itália, Suíça e Espanha. Em Portugal o consórcio é liderado pelo CAUP.

Na conferência foi também anunciado que uma das super terras descoberta recentemente, denominada HD 85512b (ou Gliese 370b) e com cerca de 3,6 vezes a massa da Terra, estará localizada na zona de habitabilidade da estrela.

Francesco Pepe (Observatoire de Genève, Suíça), o primeiro autor de um dos artigos que deu origem a este anúncio, acrescentou que este é o planeta mais leve detetado com o método da velocidade radial, e o segundo a ser detetado pelo HARPS na zona de habitabilidade da sua estrela. O método da velocidade radial deteta exoplanetas medindo pequenas variações na velocidade da estrela, devidas ao movimento que a órbita dos planetas imprime nessa estrela. Como exemplo, a variação de velocidade que o movimento da Terra imprime ao Sol é de apenas 10 cm/s (cerca de 0,36 km/h).

Ao analisar a amostra de todas as 376 estrelas do tipo solar observadas pelo HARPS, a equipa chegou ainda a uma estimativa sobre a possibilidade deste tipo de estrelas ter planetas de baixa massa. Considera-se agora que cerca de 40% das estrelas do tipo solar terão pelo menos um planeta com massa entre três e 100 vezes a massa da Terra, e que a maioria dos planetas com massas semelhantes ou menores que Neptuno estarão em sistemas com múltiplos planetas.

Esta descoberta foi anunciada numa conferência internacional Extreme Solar Systems II que decorreu nos EUA e que reuniu cerca de 350 peritos em exoplanetas, incluindo cinco investigadores do CAUP. RCR / CAUP.

Fonte: www.noticias.up.pt